понедельник, 8 марта 2010 г.

Башня Черной Звезды представляет собой относительно невысокую постройку
(на окраинах ты видел и более массивные строения). Стены ее сложены из плит
черного янтаря, окна отсутствуют. Лишенный двери входной проем имеет форму
перевернутой пентаграммы. Стражников у входа лишь четверо, но искушенный взгляд
наподобие твоего может заметить парящие в воздухе Знаки, в случае нужды
перекрывающие проход лучше любой охраны или двери. Это - против нежелательных
персон; хотя как таковая может вообще проникнуть в город при этой системе
охраны, абсолютно непонятно.
Классический случай паранойи, делаешь ты неутешительный вывод. Хотя в
художественном вкусе отказать нельзя...
Командир патруля перекидывается несколькими словами с одним из стражников.
Ты подвергаешься короткому осмотру (о нет, не досмотру, дроу достаточно умны,
чтобы не требовать этого от чародеев), после чего тебе разрешается проследовать
внутрь - разумеется, при наличии соответствующего конвоя. Как обычного (в лице
первой тройки и еще двух стражников), так и специального (с шестью Знаками, из
которых тебе известен лишь один - Колпак Тьмы).
Внутренность Башни Черной Звезды сильно напоминает тебе структуру любой из
Башен, какие ты видел в период своего обучения. Все те же проходы,
скрещивающиеся и разветвляющиеся без видимой логики; все те же псевдомагические
барельефы, разрисованные учениками колдунов в качестве "домашнего задания", -
эта мазня скрывает подлинные Знаки, заключенные в этих стенах на случай
серьезной магической атаки; все те же таблички-предупреждения над каждой из
комнат, в вольном переводе гласящие "оставь надежду всяк сюда входящий" (причем
эта деталь неизменна всегда и везде, вне зависимости от языка, на котором
сделана надпись; последнее обстоятельство очень помогло тебе, когда ты начинал
изучать древние наречия, которых никто из живущих уже не знал).
Традиционная винтовая лестница, скрытая внутри исполинской колонны -
опорного стержня Башни, верхушка которой в целях безопасности никак не
соединена с внешними ее стенами; не менее традиционное хитросплетение Знаков,
перекрывающее лестницу - и указывающее истинную дорогу к сердцу Башни лучше
любых маршрутных стрелок на детальной карте-схеме. Мысленно усмехаясь, ты
ждешь, пока сопровождающие, явно осторожничая, свяжутся с верхушкой Башни и
смиренно попросят расколдовать проход. Конечно, ты мог снять чары и
самостоятельно, но это значило бы бросить открытый вызов дроу вообще и их магам
в частности. Что тебе вовсе не нужно.
Знаки расступаются, но остаются активированными и по малейшему подозрению
перейдут в атаку. Сопровождаемый дроу, ты поднимаешься по лестнице, все время
ощущая на себе изучающее давление сил. Помешать этому вполне законному
любопытству ты не можешь, даже если бы и хотел, и просто отмечаешь
необходимость следить не только за своими словами, но и за помыслами. Ну, это
вовсе не является для тебя чем-то странным или непривычным.
Покои Темной Королевы располагаются примерно на четвертом этаже Башни
(странно, но снаружи тебе казалось, что она не столь уж высока - быть может,
дроу, подобно исчезнувшим племенам Старого Мира, тоже владеют секретами
преобразования пространства?). Вход не охраняется (даже Знаками), что вынуждает
тебя настороженно осмотреться в поисках скрытых ловушек. Не найдя таковых, ты
начинаешь нервничать, но тут распознаешь тончайшие линии узора-орнамента на
потолке и удовлетворенно киваешь: задумано весьма неглупо.
Простая металлическая дверь распахивается сама, стоит тебе поднести руку к
шнурку звонка.
- Пусть он пройдет, - слышится изнутри женский голос, - страже остаться
снаружи.
Дроу исполняют требование, а ты переступаешь порог - и удивленно смотришь
на точную копию лаборатории Звездочета. Что, черт побери, Звездочету делать в
недрах земли?
Темная Королева, облаченная в мантию Звездочета, смотрит тебе в глаза - и
отступает, прикрывая лицо обеими руками, как будто ты - аватара [санскр.
avatara - земное воплощение божества] одного из Светлых Богов, а твой ореол
сияет ярким золотом.
- Нет... - шепчет она.
- В чем дело? - спрашиваешь ты.
- Как ты мог, Акинак?
Ты безмолвно смотришь на нее и ждешь продолжения. Пока что ты не понимаешь
ровным счетом ничего.
- Как тебе удалось уйти с Пути?
- Любой может сделать это, - отвечаешь ты. - Если найдет новый, лучший
Путь. Но, по-моему, вопрос поставлен неверно. Не КАК, а ПОЧЕМУ...
- Почему - я знаю, - говорит Темная Королева, - наша сила уплывает в том
же направлении. Но КАК тебе удалось сделать это и уцелеть?
Ты пожимаешь плечами. А как вообще чародеям удается уцелеть при
Испытаниях, которые отправили бы в Нижний Мир любого из смертных? Или
бессмертных, коль уж на то пошло...
- Мне повезло, - молвишь ты.
- Трудно отрицать. Однако удача, как говорят, обычно сопутствует тем, кто
и сам что-то из себя представляет.
- Не мне судить. Но я пришел сюда не ради этого.
- А ради чего? - спрашивает она, хотя невооруженным глазом видно, что цель
твоего визита интересует ее не так сильно, как ответы на собственные вопросы.
- Я ищу Ардайн.
В глазах Темной Королевы словно опускается решетка.
- Забудь о ней.
- Нет.
- Она нарушила закон и изгнана.
- Это произошло до вашего... Изменения? Или после?
- Во время него.
Так... история, кажется, развивается в совершенно непредвиденном
направлении. Если только...
- Сколько времени прошло между вашим появлением в Радужном Мире и началом
Ритуала Изменения?
- Несколько месяцев, - произносит правительница дроу, не совсем понимая,
куда ты клонишь. - Но к чему тебе теперь столь отдаленные события?
Есть одна причина, думаешь ты, не собираясь ее открывать. Если интуиция не
подводит тебя, что маловероятно, события завязываются в довольно странный узел.
- Спасибо за сведения, - говоришь ты, слегка кланяясь. - Я могу оказать
ответную любезность, дабы погасить долг?
- Пожалуй, что и можешь, - слегка усмехается Темная Королева. - Скажу даже
больше: если ты не окажешь ее, тебе не уйти отсюда живым. Боги Тьмы жаждут
твоей крови, Акинак, и если Они проведают, что я позволила тебе покинуть
Подземье - моя участь будет еще печальнее, чем то, что ждет тебя.
- И что за любезность? - спрашиваешь ты, сделав в голове пометку насчет
Богов Тьмы.
- Добудь в храме Ллот Шлем Паука и Медальон Паутины. Надев их, ты сможешь
выбраться на поверхность земли, после чего отдашь эти артефакты мне. Я помогу
тебе пробраться в храм - однако не раньше, чем ты поклянешься сделать все, о
чем я сказала.
- Я обещаю, оказавшись на поверхности земли, вернуть тебе добытые с твоей
помощью Шлем Паука и Медальон Паутины, - молвишь ты, параллельно чертя в
воздухе Знак Клятвы. Который для тебя не имеет более силы - о чем Темная
Королева знать никак не может, поскольку активируется сей Знак только в случае
нарушения обещания, обрушивая "немилость Богов" на клятвопреступника.
Такая формулировка обета заставляет правительницу дроу вздрогнуть: в
случае неудачи она вынуждена будет разделить с тобой кару за похищение
реликвий. Чего ты, вообще говоря, и добивался: нехорошо, когда в операции по
типу кражи один рискует своей шкурой, а второй загребает жар чужими руками.
Отдать другому плод своей работы ты еще согласен, но при этом он должен
подвергаться той же опасности, что и ты сам. Лишь тогда будет соблюдено то, что
следует именовать Равновесием: в формулировке для власть предержащих -
"ответственность пропорциональна вознаграждению".

Храм Паучихи-Ллот особых хлопот тебе не доставляет. Добыв Медальон и Шлем,
ты выбираешься на поверхность по скрытому ходу, указанному Темной Королевой, и
застаешь на выходе ее саму.
- Поздравляю с успехом, - говорит она с легкой улыбкой.
Ты усмехаешься в ответ, снимаешь реликвии (жутко раздражающие тебя резким
диссонансом между их высокоэстетичным внешним видом и очень невысоким уровнем
даруемых свойств) и передаешь их "подельщице".
- Желаю удачи, - молвишь ты, собираясь уходить.
- Не торопись, Акинак, - предупреждает Темная Королева, все так же
улыбаясь, - еще шаг - и ты будешь уничтожен.
- Ты все же обманула меня.
- В нашем соглашении не оговаривалось, что я не могу заполучить твою
голову ПОСЛЕ завершения операции.
Ты киваешь и кладешь руку на эфес меча.
- Справедливо. Но не оговаривалось и обратное.
Повелительница дроу пожимает плечами:
- Во-первых, это не в твоих силах; а во-вторых, кому могла понадобиться
МОЯ голова?
- Первое тебе доподлинно неизвестно. Что до второго... впрочем, сейчас
сама поймешь, - изрекаешь ты и произносишь Слово Жертвоприношения, сопроводив
его соответствующим Знаком для лучшего эффекта. Кто знает, сколько зрителей НА
САМОМ ДЕЛЕ у этой сцены...
Надетый Темной Королевой Шлем Паука, представляющий собой точную копию
головы паука (ну еще бы!), начинает шевелиться. Висящий на груди владычицы дроу
Медальон опутывает жертву сетью липкой, чрезвычайно прочной паутины. В
многочисленных глазных отверстиях маски-забрала вспыхивают кровожадные багровые
огоньки. Изнутри слышится придушенный вопль Темной Королевы, чувствующей на шее
и затылке прикосновение ядовитых челюстей своей Богини.
Не желая наблюдать за ее агонией, ты заворачиваешься в защитное поле и
уходишь к лесу. Сидящие в засаде стрелки-дроу еще какое-то время осыпают тебя
дождем стрел из луков и арбалетов, однако потом понимают, что даже их хваленый
адаманит не может пробить колдовского щита, и оставляют тебя в покое.
Рассчитывать на помощь дроу было ошибкой. Что ж, заранее знать об этом ты
никак не мог и потому особенно не огорчаешься. Тем более, что ты не ушел из
Подземья совсем уж ни с чем. Теперь тебе твердо известно: рожденный Ардайн
ребенок столь важен, что Боги Тьмы чуть ли не персонально препятствуют тебе. А
это, в свою очередь, означает, что он жив и в безопасности, иначе на твоем пути
не возникли бы эти преграды - устранить ребенка было бы много проще, чем тебя.
Ребенка... Ты по-прежнему думаешь о нем как о ребенке, даже сознавая, что
с тех пор прошло более сотни лет.
Пусть так. Поиск переходит в свою основную стадию. И теперь, когда видна
цель и противники, искать будет легче.
Хотя и опаснее.


3. Врата Теней и Сумрак Грез

Стоящий вне Тьмы и Света,
Забывший про День и Ночь
Способен найти ответы -
Коль ТЫ ему можешь помочь.

Так называемый Радужный Мир не относится к числу широко известных. Во
всяком случае, в период обучения ты ни разу не слышал о нем. В архивах Башни
наверняка имелись какие-то сведения, но там собиралась информация вообще обо
всем, с чем когда-либо сталкивались Посвященные Пути, - и поди догадайся, какие
именно знания тебе понадобятся в будущем! После того знаменательного дела с
уходом Рожденных-под-Звездами ты, узнав отмечавший их Врата символ, кое-что
раскопал в библиотеке. Но именно кое-что; более детальной информации о Радужном
Мире не было ни там, ни в других архивах, на которые ты с того времени
натыкался.
Правда, известно тебе не столь уж мало: многие Испытания ты успешно
проходил и с меньшей информацией. По крайней мере, ты знаешь, какие из
подвластных тебе Сил здесь работают так, как нужно, а какими пользоваться ни в
коем случае не следует. Самый простой для чародея способ отыскать собственного
или чьего-то ребенка - Малый Ритуал Кровавого Подобия (поистине дурацкое
название, но ведь не ты такое придумал...); в этом мире, однако, его применять
нельзя - ибо кровь здесь является концентрированным могуществом, крепко
связанным с Дикой Магией Хаоса. И тот, кто применяет ритуал, основа сил
которого кроется в крови (особенно в собственной), рискует потерять в вихрях
хаоса самого себя. Так и возникают те, кого в сагах, притчах и легендах именуют
"безумные колдуны" и "не закрывшие врата", - маги, обладающие неимоверной мощью
и полным отсутствием здравого смысла и самоконтроля.
Подобная участь тебя вовсе не прельщает, так что приходится избрать иной
путь познания. И у тебя на сей счет появляется весьма интересная мысль...

Тихое горное озеро - голубое зеркало в черно-зеленой оправе из крутых
скал, некогда бывших расплавленной лавой.
Петляющая среди валунов тропинка, ведущая к скрытой в этих скалах башенке.
Еще не видя ее, ты ощущаешь, что впереди - средоточье Сил, причем такой
мощи, что даже разъяренный Бог Грозы вряд ли сломил бы их защитное поле. Однако
к тем, кто идет по тропинке и не проявляет враждебности, эти Силы вполне
благосклонны.
Поворот.
Из-за скалы выныривает серый шпиль миниатюрной, едва пяти саженей в
вышину, башенки. Архитектура ее ничуть не похожа на "звездную"-эльфийскую, как
то в обычае у многих строителей аналогичных храмов; тут не ощущается и капли
чего-то небесного, божественного или сверхъестественного. Впрочем, ничуть не
больше напоминает эта башенка зловещие капища Темных Богов или повергающие в
судорожный страх алтари Древних. Она словно не обращает ни малейшего внимания
на вечную борьбу Света и Тьмы, одним своим видом отрицая Их власть над собою.
Кстати говоря, это, возможно, чистая правда.
Ты подходишь к распахнутым дверям, над которыми на одном из забытых языков
вырезано "Врата Теней". Внутри, как того и следовало ожидать, царит прохладный
полумрак. Вместо алтаря в небольшом зале стоит довольно удобное деревянное
кресло, причем предназначено оно, вопреки обычаю, не для верховного жреца (или
как там его), а для посетителя - в данном случае для тебя.
Заняв подготовленное для тебя место и отказавшись от привычного Малого
Стража, ты расслабляешься и закрываешь глаза. Через некоторое время в твой
разум входит следующая картина: тот же зал, то же кресло, тот же ты, сидящий в
нем; но вокруг тебя стоят девять серых фигур, силуэты которых столь размыты,
что невозможно различить, где кончается фигура и начинается ее тень.
Хотя тебе и без того известно, кто они такие.
Отбросившие Свет и не поддавшиеся Тьме, отвергнутые бесстрастными Звездами
и отвергнувшие холодную эстетику Радуги; вошедшие в Тень ради сохранения
Равновесия ценой утраты собственного могущества, но не себя самих.
Нет у них лиц и имен, поскольку не нуждаются они в лицах и именах. Нет у
них семей и домов, ибо понятия эти лишены для них всякого смысла. Впрочем, и
само слово "смысл" остается для них пустым звуком...
Велики знания Сумрака, и мощь его столь же велика. Одного лишены принявшие
Тень в свое сердце.
Права называться людьми.

- Чего ищешь ты во Вратах, странник? - слышится шепот.
- Ответов, - говоришь ты.
- А каков твой вопрос?
- Все зависит от того, какова цена ответа.
- Обычно цену ответа определяет сам вопрос.
- Обычно - да, - соглашаешься ты. - Но теперь ситуация иная. Я редко
обращаюсь за помощью и всегда предпочитаю действовать самостоятельно. Однако я
столкнулся с противодействием сил, с которыми в открытом поединке справиться не
могу.
- Это не имеет отношения к нам.
- Именно поэтому я здесь. Вы нейтральны, но обладаете достаточной мощью.
Мне нужен ответ на мой вопрос. А что нужно вам?
- Ты говоришь об услуге? - слышится после короткой паузы.
(Вообще-то сказано не "услуга", но точнее термина в современном языке
нет.)
- Да, - отвечаешь ты.
- Цена принята. Задавай свой вопрос.
- Я ищу своего ребенка. Его мать - одна из Рожденных-под-Звездами, которые
почти сразу после прихода в этот мир обратили свое лицо к Тьме и стали
называться "дроу". Час рождения приблизительно совпал с ритуалом Изменения,
однако мне неизвестно, где и когда в точности это произошло.
- Имя тебе известно?
- Только имя матери. - Не желая произносить "Ардайн" вслух, ты чертишь в
воздухе звездные руны, свет которых гаснет миг спустя. Для Теней, впрочем,
этого мгновения довольно.
- Этого должно хватить. Да, мы можем найти их. И в мире живых, и в мире
мертвых.
Тени придвигаются ближе, и ты поднимаешься с кресла.
- Какую ответную услугу я должен оказать вам?
- Ты принадлежишь к Посвященным Пути?
(Вместо слова "путь" употреблен иной термин, точно описывающий, чем именно
твой Путь отличается от остальных, однако лингвистическая скудость современного
языка не дает возможности выразить это различие.)
- Да, это так, - говоришь ты, зная, что лгать здесь - все равно, что
вонзать в собственные кишки раскаленный мясной крюк.
- В таком случае ты должен проложить Путь для нас.
(Здесь говорится об ином Пути, но ты знаешь и это слово.)
- Вы хотите сделать меня Открывающим Путь? Проводником?
- Временно.
Ты киваешь.

Комментариев нет:

Отправить комментарий