понедельник, 8 марта 2010 г.

светловолосая девушка склоняется над паутиной, проделывая своим жезлом какие-то
манипуляции, затем отходит в сторону и приглашает тебя "занять место в
Перемещающих Вратах". Пожав плечами, ты исполняешь просьбу. Тебя окутывает
мерцающее поле, напоминающее блокирующий магию "небесный купол", а миг спустя
ты, не испытав никаких побочных эффектов (умеют же некоторые...), оказываешься
совсем в ином месте. У тебя захватывает дух.
Перед тобой - гибрид дерева, древнего храма и застывшей в кристалле Музыки
Сфер. Стены башенки сложены из прозрачного зеленоватого материала, а
совершенство их форм просто не поддается описанию. Впрочем, как и совершенство
форм тех же девушек лесного племени. Недаром иные поэты сходили с ума, увидев
их в своих грезах...
Ты поспешно отбрасываешь эти помыслы и входишь в распахнувшиеся перед
тобой ворота Звездного Чертога.
Появившаяся перед тобою девушка на первый взгляд кажется очень юной, куда
моложе тебя самого, а ты далеко не стар и по обычным человеческим меркам.
Второй, более внимательный взгляд показывает тебе, что она все-таки старше тебя
и намного мудрее. Третий взгляд заставляет тебя уважительно поклониться, ибо ты
узнаешь изящную диадему на ее бледно-золотых волосах. Звездная Королева.
- Я рада приветствовать в своей обители посланника лучших умов наших
младших братьев, - говорит она, и лишь нежный голосок Звездной Королевы не дает
тебе воспринять эти слова как издевку. - С какой же вестью ты прибыл в наши
края?
Ты усмехаешься. В тонкостях этикета ты, разумеется, не в состоянии
перещеголять ее, но отчего бы не попробовать?
- Со своей стороны, - вновь кланяешься ты, - я горжусь оказанной мне
высокой честью и навек сохраню в своем сердце ослепительный образ бессмертной
владычицы Изумрудных Островов, чья неземная красота затмевает луну и солнце, и
заставляет легионы звезд бессильно жмуриться от жгучей зависти на темном
бархате небосклона. Я безмерно счастлив, что приму от вас дар старинного,
позабытого у нас знания в обмен на свои недостойные услуги; меня немного
утешает лишь тот факт, что ни один из Рожденных-под-Звездами никогда не
унизится до той работы, которую необходимо проделать мне, отпрыску низшей,
человеческой расы.
Звездная Королева издает короткий смешок.
- Ты прекрасно умеешь играть словами, - замечает она, - но сути дела еще
не коснулся. Говори, я хочу услышать больше.
- Как прикажете, ваше величество, - с прежней насмешливо-почтительной
интонацией молвишь ты, - в сущности, я как раз подхожу к этому...
И ты излагаешь план, разработанный Адептами Пути.
Молчание длится долго, однако это вполне понятно. Ведь Звездная Королева
вынуждена принять решение, от которого зависит дальнейшая судьба всего лесного
народа. И не только его судьба.
- Если ты прав... - шепчет она, - подчеркиваю, ЕСЛИ... такой путь должен
решить проблему раз и навсегда. Но если ты ошибаешься, человечество погибнет
вместе с нами.
- Если ошибаемся МЫ, - поправляешь ты. - Я не претендую на авторство этой
идеи. Если у вас имеются иные, косвенные методы проверки - воспользуйтесь ими и
убедитесь в истинности фактов. Я не ограничен во времени, вы - тем более.
- Это правильно, - кивает Королева. - В любом случае твоя речь заслуживает
награды. О каком знании шла речь первоначально?
- "Радужный Цикл" и "Зеркальные Хроники". Я наткнулся на отрывки из этих
книг в архивах Пути, и кое-что меня там весьма заинтересовало. Я бы хотел
изучить полный вариант.
- Старинное знание, даже скорее старое. Пришедшее, если легенды верны, из
иных миров.
- Возможно. Вам лучше знать.
- Ты получишь их для изучения. Что-либо еще?
- Прочее оставляю на ваше усмотрение, - переходишь ты на прежний тон. - Я
чувствую себя вполне вознагражденным самой беседой с самой прекрасной женщиной,
какую я только видел в своей жизни.
Она улыбается.
- Необычное поведение для одного из тех, кто ставят собственное
благополучие выше всего на свете.
- Вы плохо знаете Посвященных Пути, ваше величество, - возражаешь ты. -
Собственное благополучие для нас - не самоцель, а одно из вознаграждений за
опасную и рискованную жизнь. Кроме того, то поведение, которого вы, похоже,
ожидаете от представителя "низшей расы", как раз не способствует благополучию
оного представителя.
Звездная Королева улыбается еще шире и завершает аудиенцию. Тебе
предписывается дожидаться ее решения в гостевых покоях, расположенных по
соседству. Ты с удовольствием подчиняешься: уж в удобстве-то, красоте и
изысканности обстановки жилых помещений Рожденных-под-Звездами еще не удалось
превзойти никому. Владычица лесного народа не так уж и ошибалась, когда
упоминала про любовь к комфорту, столь, по ее мнению, распространенную среди
Посвященных Пути. В конце концов, всякая работа движется куда лучше, если для
нее созданы хорошие условия...

Ты не художник, но закатное небо, расписанное пурпуром и синевой на фоне
зеленого леса и спокойного лазурного моря, заставляет тебя затаить дыхание и
молча наслаждаться живой картиной. Ты едва замечаешь, как кто-то нарушает твое
одиночество, но чувства быстро подсказывают, что никакой опасности нет. Потому
ты продолжаешь смотреть на горизонт, ограничившись приглашающим жестом.
Наконец ты переводишь взгляд на посетителя (точнее, посетительницу). Это
Ардайн, та самая девушка, которая управляла Перемещающими Вратами; только
теперь она сменила "рабочую" мантию серебристо-зеленоватого цвета на нечто
эфемерно-воздушное, переливающееся звездно-лиловыми оттенками. Против
собственной воли ты проводишь глазами по стройной фигурке, завершая "осмотр" на
улыбающемся лице. В серебристых кошачьих глазах Ардайн вспыхивает отблеск
далеких звезд, и ты забываешь задать вполне логичный еще секунду тому назад
вопрос: что она тут делает?
Дальнейшее видят лишь звезды (а они не болтливы) и деревья (которые также
не имеют привычки разговаривать с кем попало)...
Эта сила куда старше Пути и человеческого племени, старше
Рожденных-под-Звездами и самих звезд; она даже старше, чем стертый с лица земли
Старый Мир. С ее исчезновением Вселенной придет конец; оттого-то столь многие
пытались взять под контроль эту могущественную стихию - и были сами порабощены
ею. Или уничтожены.
Эта сила не признает уз Контроля, шаблонов Правил и формул Ритуалов. Она
не подчиняется Знакам и не несет символа в своей основе. Тем не менее одолеть
ее почти невозможно. "Почти" - потому что всегда сохраняется возможность
обратить ее против себя самой. Правда, дерзнувшему сотворить это крайне редко
удается выжить.
Впрочем, ты вовсе не желаешь противостоять этой силе. Напротив, ты
принимаешь ее обманчиво мягкое касание и направляешь ответный поток собственной
энергии. Волны сил сталкиваются, рождая новые, невиданные ранее колебания в
единой реке энергий, по которой медленно плывет наш мир, песчинка в
безграничной Вселенной...

Проходит несколько дней: лесному народу нужно как следует обдумать свое
будущее. Ты тем временем изучаешь предоставленные Звездной Королевой книги.
"Радужный Цикл" оказывается пустым местом, сборником историй, рассказчики
которых явно не представляли себе, что они говорят и почему вообще занимаются
этим словоблудием, если все равно не умеют ни читать, ни писать. "Зеркальные
Хроники" более содержательны, но повествуют они о столь отдаленных временах,
что особого практического смысла в почерпнутых оттуда знаниях нет. Зато ты
находишь в этих фолиантах упоминание о некоем таинственном сочинении, именуемом
"Книгой Теней"; вроде бы она содержит информацию, позволяющую без труда понять
принципы функционирования Вселенной. К твоему немалому сожалению, в архивах
Рожденных-под-Звездами этого сочинения не оказывается.
Ожидание подходит к концу. Лесной народ принял решение. Ты, конечно, готов
помочь в его осуществлении, но открыть Врата и продержать их достаточно долго
для перемещения целого племени - дело нешуточное, здесь даже твоего Дара может
не хватить. Впрочем, у Рожденных-под-Звездами есть свои маги; они уйдут
последними, а до тех пор будут держать Врата, и тебе придется лишь закрыть их.
Передав тебе запечатанный свиток, официальное послание Адептам Пути
(содержание коего тебе в общем-то известно, но порядок есть порядок), Звездная
Королева приказывает начинать ритуал Перехода. Двенадцать волшебников лесного
народа вычерчивают в воздухе сложнейший узор, сочетая в нужной
последовательности различные Знаки и символы (некоторые из них ты видишь
впервые и стараешься запомнить). Главным символом, указывающим направление
Перехода, оказывается Знак Радуги, что приводит тебя к выводу о несколько
поспешной оценке "Радужного Цикла". Сконцентрированная власть Знаков разделяет
пространство и время, создавая светящиеся Врата. Волшебники сдерживают их на
пределе сил (расплата будет немалой, но постареть на несколько десятков лет не
является очень уж страшной участью для бессмертных жителей Изумрудных
Островов).
Ряды Рожденных-под-Звездами проходят в светящиеся двери и исчезают.
Никакой паники, никакого беспокойства нет и быть не может: волшебство для них -
не часть окружающего мира, а часть их самих. В чем и заключается сила этой
древней расы.
Когда последний отряд лесного народа подходит в Вратам, ты делаешь
волшебникам знак присоединяться к своим и замыкаешь водопад сил на себя. Твоя
собственная мощь протестует против соприкосновения со светлой магией природы и
звезд, однако ты вполне можешь перенести такое сочетание и приказываешь ей
сделать то же самое. Рожденные-под-Звездами покидают этот мир, и идущая
последней волшебница (конечно же Ардайн), оглянувшись, поднимает руку в знак
прощания. Ты отвечаешь тем же - после чего, не опуская руки, чертишь Знак
Печати, символ замкнутых Врат. Разряды сил отбрасывают тебя в сторону, но этим
все и завершается.
На мгновение.
Не успеваешь ты встать на ноги, как в нескольких шагах от закрытых Врат
возникает мерцающая голубизной и зеленью дверь. Материализовавшись целиком, она
превращается во Врата - и сквозь них тремя колоннами проходят те, кто только
что ушел в иной мир.
Нет, не те. Но очень на них похожие.
На идущей впереди темноволосой женщине сияет Звездная Диадема. Она
замечает тебя, вздыхает с явным облегчением и сообщает такое, что заставляет
тебя, вопреки жесткому подсознательному контролю за выражением собственного
лица, изумленно разинуть рот...

Массовый Переход не может быть односторонним, впоследствии докладываешь ты
Адептам. Во Вселенной пока еще работают законы Равновесия, и исход одного
племени должен был уравновеситься приходом другого, максимально похожего на
него.
Короче говоря, теперь Изумрудные Острова населяют эльфы, другая ветвь той
же расы, к которой принадлежали Рожденные-под-Звездами. Первое впечатление
показало, что эти народы чуть-чуть различаются. В чем именно, и какова будет
реакция пришельцев на проблему, заставившую прежних хозяев Изумрудных Островов
покинуть этот мир, - пока остается только гадать.
Адепты остаются в Серой Башне обсуждать создавшуюся ситуацию и неизвестный
доселе аспект Великого Равновесия. Ты, не желая участвовать в теоретических
дискуссиях и изысканиях Сбора, позволяешь себе удалиться: тебя ожидает
собственный путь.
Одно только тревожит тебя. Странный взгляд девушки, прощальный и
насмешливый одновременно...
Когда ты наконец понимаешь, ЧТО Ардайн хотела этим сказать, тебе остается
лишь рассмеяться. Рожденных-под-Звездами ожидает "небольшой сюрприз" в давшем
им приют Радужном Мире: первый ребенок, родившийся среди них там, окажется
наполовину человеком.
И кроме того, он будет Одаренным от рождения, поскольку в ту ночь ты
чересчур долго касался Силы.
Что ж, остается только ждать, пока твой сын (или дочь) выяснит истину и
попытается отыскать отца...


5. Остров Шести Бурь

Встречаются меч и секира,
И Слов исцеляющий яд
Рождает угрозу для мира -
Ключи от Серебряных Врат.

Долгая северная ночь, озаренная лишь пляшущей лентой полярного сияния.
Промозглый северо-восточный ветер, в котором полным-полно мельчайших
соленых брызг.
Скалистый остров на краю света.
Во всяком случае, думаешь ты, начертив очередной Малый Знак Огня, если это
даже и не самый край света, отсюда до него рукой подать...
Холод отступает от границы защитного круга, а ты вновь задаешь себе
вопрос: какого дьявола ты делаешь в этом проклятом месте? Не завещание
погибшего Варгона привело тебя сюда и не просьба ушедшей на покой Терии, Ведьмы
Мертвого Берега - нет, ты пришел, потому что получил вызов. Первый вызов.
Посвященные Пути редко сражаются между собой, им вполне достаточно битв со
Стражей (тем паче, победа над собратом по Искусству, вопреки многим легендам,
не прибавляет сил победителю). И все же некоторые из Следующих Пути преступают
эту традицию.
Один из них - Хравн.
Это, конечно же, не его настоящее имя, а лишь прозвище [сканд. Hravn -
ворон], но иного не знаешь ни ты, ни твои немногочисленные союзники. Вот
именно, союзники. Потому что безумный северянин успел досадить достаточно
многим, чтобы Сбор решил пустить в дело одно полузабытое правило.
То, что Ворон безумен, не уменьшает его опасности, скорее напротив. Однако
ты хорошо подготовлен к этой встрече, твое могущество сейчас находится в полной
боевой готовности. И брошенный отступником-чародеем вызов был, в общем-то,
спровоцирован твоими же высказываниями. Точный расчет принес успех.
По крайней мере, успешной оказалась первая часть плана. Вторая зависит
только от тебя самого...
Вот оно. Ты четко ощущаешь, как где-то неподалеку силы собираются воедино
в концентрации много большей, чем возможно при самопроизвольном пробое Поля
Сил. Это, конечно, Хравн, никому другому (и тебе в том числе) тут находиться не
положено.
Ты снимаешь защиту, зная, что тем самым зажигаешь для врага яркий маяк. И
точно: невидимый маг поспешно вбирает в себя столько энергии, сколько можно
зачерпнуть в один прием, и прерывает контакт с Полем Сил. Ты перестаешь
чувствовать его, но это ничего не меняет, ведь Ворон все равно должен будет
встретиться с тобой лицом к лицу. Он хоть и безумен, но правил поединка
придерживается неукоснительно. Ты на его месте вел бы себя иначе... но,
впрочем, это уже другая сторона вопроса.
- Кто здесь? - спрашивает Хравн, появляясь из кутерьмы брызг и снега.
Ты с немалым удивлением видишь, что Знаков, защищающих от холода, нет ни
на нем самом, ни на его кожаной одежде. Вот это закалка, мысленно восхищаешься
ты.
- Маленький глупый Акинак, - ухмыляется северянин, узнав тебя. - Ты,
значит, все же ответил на вызов.
- Разумеется, Ворон. Такова традиция, - отвечаешь ты. - Время и место за
тобой, но оружие выбираю я.
- СВОЕ оружие, - уточняет он.
- Понятное дело. Ну так что?
- Тебе подходит завтрашняя ночь?
- Вполне. А место?
- Здесь. Коль уж ты отыскал мою тайную обитель, я должен позаботиться о
том, чтобы она так и осталась тайной. Твоя кровь укрепит защиту моего острова,
и незваные гости больше не нарушат его пределов...
Тайная обитель? Ну-ну. Тебе про это место рассказал один из Архивистов,
причем говорил он об Острове Шести Бурь словно о чем-то общеизвестном. Теперь
ты понимаешь, почему Хравна считают безумцем, хотя рассуждает он внешне вполне
здраво. Просто Ворон видит мир таким, каким желает видеть, и если его
представления о реальности расходятся с реальностью - тем хуже для последней...
- Каково твое оружие, чародей? - спрашивает Хравн. - Волшебный меч?
Рукопашная? Знаки? Формулы? Нити? Выбирай.
- Триада Ласточки: Клинок, Знак и Эликсир. Ты имеешь право составить
собственную.
- Интересный выбор... - Ворон задумчиво почесывает седую бороду. - Ты
умнее, чем я предполагал. Тем приятнее будет сразиться с тобой. Я, пожалуй,
возьму Триаду Шипа - Секира, Слово, Цепь.
Твоя внезапная бледность, похоже, заметна даже в этой темноте, так как на
лице Хравна появляется весьма мерзкая ухмылка.
- А, так ты слышал о Торне? Как приятно видеть просвещенную молодежь в
наши сумрачные дни...
- Благодарю за комплимент, хотя он ко мне и не относится. - Ты овладеваешь
собой и уже вовсю строишь планы, как бы выбраться из создавшейся ситуации. - Я
появлюсь в назначенное время, точно на этом месте. Пусть тебе сопутствует
удача!
- Благодарствую. И тебе желаю того же, ибо, согласись, пожелания долгих
лет жизни и крепкого здоровья были бы бессмыслицей, - еще шире ухмыляется
северянин и исчезает в снежной кутерьме.
Ветер, притихший на время вашего разговора, вновь заводит свою жуткую
песнь. Ты не привык подвергать свои уши подобным испытаниям, а посему чертишь
Знак Перемещения и убираешься с Острова Шести Бурь куда подальше.

Особой помощи от союзников ты не получаешь. Ну, на это надежды и не
возлагались: хорош был бы чародей, полагающийся на кого-либо помимо себя
самого... Ты просто пользуешься лабораторией ближайшей Башни, чтобы составить
нужный эликсир, а остаток дня проводишь в библиотеке, где просматриваешь все,
касающееся Торна-Шипа [сканд. Thorn - шип] и его несостоявшейся кончины. Один
из манускриптов, пришедший с далекого юго-востока, выглядит более чем
занимательно, однако к делу не относится и потому ты откладываешь его в сторону
(некоторое время спустя ты попытаешься отыскать эту рукопись вновь - и
потерпишь неудачу).
Приходит оговоренный час.
Глава Башни, Адепт Гуннар, сам перемещает тебя на Остров Шести Бурь, чтобы
ты не пускал в ход собственной силы до последнего момента. Попав на остров, ты
обнаруживаешь, что вокруг тебя уже выложен змеиной чешуей круг-ловушка -
Змеиная Цепь.
Гуннару очень не повезло: поскольку для перемещения использовалась его
сила, Адепт лишился возможности призывать ее минимум на месяц. Зато ты можешь
действовать без ограничений.
Отдав должное столь искусному применению общеизвестных приемов, ты
достаешь флакон с Кровью Дракона и осторожно отпиваешь глоток - ровно столько,
чтобы ощутить токи змеиной силы.
Распутав сплетенные Вороном нити западни-заклятья, ты отправляешься на
поиски. Усиленные эликсиром чувства ловят малейшие колебания Поля Сил. Ты
сейчас подобен пауку, отслеживающему добычу по дрожанию своей ловчей сети (с
Орденом Паука, оккультной организацией из Палестины, ты никогда не заключал
союза, но кое-какие методы усвоил и даже взял на вооружение).
Увы, паук из тебя получается не ахти какой: северянин без труда
обнаруживает слежку и перерезает нити. Ты теряешь его следы и пытаешься
разыскать на острове что-либо, что поможет отыскать противника, - но терпишь
неудачу и здесь. Пещеру (обитель Хравна) ты находишь быстро, однако она пуста:
Шесть Бурь, средоточием которых является затерянный в северной Атлантике
остров, давно стерли все, что могло бы указать на присутствие в этом месте
человека. Только расположение пещеры - в центре воображаемой магической фигуры
(Знака Циклона), образованной выделяющимися точками извилистых берегов, -
говорит о том, что тут живет или жил Посвященный.
- Ты прав, - слышится от входа.
Ты резко разворачиваешься, обнажая меч, и натыкаешься на неподдельно
веселую ухмылку Хравна. Выглядит он лет на пятьдесят (значит, прожил на этом
свете не менее двух веков), однако возраст не согнул крепкой спины северянина и
не иссушил его мышц. Ворон вытаскивает из воздуха (точнее, из скрытого заранее
наведенными чарами "кармана") тяжелую двустороннюю секиру, без видимого усилия
описывает в воздухе свистящую тройную петлю и приглашающе смотрит на тебя. Твой
акинак, конечно, хорош в ближнем бою, но размеры и вес оружия Хравна в
комбинации с его силой и сноровкой дают северянину значительное преимущество.
- Угу, - соглашается противник. - В боевом искусстве ты что-то понимаешь.
Достойно. Хотя и бесполезно.
- Отчего же, - возражаешь ты, - есть и иной путь.
- Ну, Путь - он один... - говорит Ворон, однако ты уже принимаешься за
дело. Острие клинка быстро чертит в воздухе когда-то выручавший тебя Знак
Воина, и Хравн с проклятьем отпрыгивает назад. Реакция у него явно лучше твоей:
хотя ты вкладываешь в выпад всю скорость Воина, опережающего метательный нож
или стрелу, но Хравн получает лишь царапину, отметившую правую руку.
- Один-то Путь один, да вот сторон у него поболе двух будет, - сообщаешь
ты "великую истину" и продолжаешь атаковать.
Секира описывает короткую дугу, метя тебе в ноги. Ты перепрыгиваешь через
смертоносный полумесяц стального лезвия, наносишь режущий удар в голову
противника - и опять немного промахиваешься, срезая только прядь волос.
- Браво, Акинак! - Ухмылка северянина утратила последние следы сарказма;
он просто наслаждается сражением, так редко выпадающим на долю Посвященного.
Тому, кто рожден с оружием в руках, нелегко отдать себя магии целиком; Ворон,
видимо, как раз из таких "несчастных" - имеет талант сразу в двух областях
Искусства и принужден забыть об одной ради использования второй.
Ты почти жалеешь о том, что должен сделать. Не будь Хравн опасным
сумасшедшим, посягнувшим на самые основы Пути...

Комментариев нет:

Отправить комментарий